• Tel: 010 4712313
  • Hof van Spaland 31
  • 3121 CA Schiedam

Colson Whitehead - De jongens van Nickel

In ieder geval de laatste twee romans van de zwarte auteur Colson Whitehead zijn inktzwarte verhalen die mij, de lezer, met een mokerslag terug op aarde bracht. In de ondergrondse spoorweg sleepte hij zijn publiek aan de haren mee in zijn meest duistere fantasieën over weggelopen slaven en De jongens van Nickel baseerde hij op de geschiedenis van een Amerikaanse tuchtschool Dozier School tot Boys. In 2014 werd publiekelijk bekend wat zich op die plek in Florida meer dan tientallen jaren heeft afgespeeld. Dozier staat model voor Nickel en Whitehead vertelt zijn verhaal door de ogen van Elwood Curtis, een slimme hardwerkende zwarte jongen van 15 jaar die zijn gevoel van rechtvaardigheid uit de speeches van Martin Luther King haalt. Hij heeft de pech dat hij bij het liften wordt opgepikt door een autodief en zo belandt Elwood op de zwarte afdeling van Nickel en maakt hij kennis met de tucht die daar heerst. Tucht die wordt bepaald door racisme en sadisme. Al in zijn eerste weken wordt hij uit zijn bed gelicht en meegenomen naar het White House, de plek waar de jongens een vreselijke marteling ondergaan die een flink aantal niet zal overleven. De straf die Elwood kreeg omdat hij opkwam voor een misbruikt jongetje. Het zet hem aan het denken: de straffen die gegeven worden kennen geen oorzaak, maar zijn willekeurig.
Halverwege het boek voert Whitehead zijn hoofdpersoon op als een succesvol directeur van een verhuisbedrijf wat het toekomstperspectief voor Elwood rooskleuriger moet maken.
De jongens van Nickel laat zien hoe de medewerkers van de school hun corrupte leven te gelde maken door beschikbaar gesteld voedsel door te verkopen aan plaatselijke ondernemers. Dit gaat in deze roman ten koste van de zwarte jongens. De blanke jonge bewoners ondergingen overigens eveneens zware folteringen (raadpleeg de website Officialwhitehouseboy.org) maar getuigenissen van hen maken wel melding van een zwaardere tucht voor de zwarten. Whitehead komt in zijn boek tot de kern van het oude en nieuwe racisme waar Amerika nog steeds geen antwoord heeft. Met dit soort verhalen mag Whitehead zich de literaire kleinzoon van James Baldwin noemen.

Uitgeverij: Atlas-Contact
Vertaling: Harm Damsma & Niek Miedema
Pagina's: 270
Prijs: € 22.99
Beoordeling: 9